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第一章 梦想: 不要说你懂YC

作者:梅晨斐   出版社:浙江大学出版社  和讯读书
  不要说你懂Y Combinator

  两年前,国内开始出现大量关于Y Combinator(以下简称YC)的报道。来源大多是主流的科技媒体和科技博客。而内容不外乎:从YC毕业的成功创业公司的介绍,YC老大保罗·格雷厄姆(Paul Graham)的博客翻译等。

  YC是目前全球最知名的早期项目孵化器,投资和孵化了多家业界知名的互联网公司,如Airbnb(一家联系旅游人士和家有空房出租的房主的服务型网站)、Dropbox(一款免费网络文件同步工具)、Heroku(一个支持多种编程语言的云服务平台)、Stripe(一家在线支付服务商)等。

  YC在2007年由保罗·格雷厄姆、杰西卡·利文斯顿(Jessica Livingston)、特雷弗·布莱克威尔(Trevor Blackwell)和罗伯特·莫里斯(Robert Morris)共同成立。他们四人对早期项目进行美元投资、导师咨询和后轮融资帮助。

  其实我也不能说真正了解YC,我们没有真实经历过3个月的孵化周期,也没有完整系统地采访过保罗·格雷厄姆。但是仍然感到两个奇怪的点: 

● 国内对于YC的报道几乎是一边倒地崇拜。

  ● 很少有硅谷和其他国家孵化器的报道和差异性深入分析。

作为孵化器运营人员,我不希望只停留在表面,部分的报道和翻译只是帮助我们理解YC孵化器的一部分。我们希望: 

● 更加客观全面地了解YC的内部运营孵化机制。

  ● 以此试图去理解YC的整体逻辑和核心优势。

我不认为翻译过YC的一些文章,就能真的理解里面的内容;我不认为转载YC文章的读者,真的从头到尾读过这些文章;我不认为国内宣称学习硅谷YC先进模式的其他同行,真的理解YC内部的核心价值观和运营逻辑;我不认为,即使理解了这些内容,又有多少能转化成实际的行动。

  不要说你懂YC,以下的一些文章,试图让你更加了解YC,试图理解YC内部的一些做法,以及思考为什么要这么做。

  创始人保罗·格雷厄姆

  我们先来看看保罗·格雷厄姆的背景,因为之后YC的目标客户,以及YC具体的运营方式,和保罗之前的学习和工作经历有很大的关系。

  学位

  本科毕业于康纳尔大学,在哈佛大学完成了计算机科学博士学位。曾住在纽约很长一段时间,一直渴望成为画家,并长期靠为大公司做自由软件咨询维持生计。

  25岁的保罗·格雷厄姆

  “保罗那时候是一个极客,单身、没有贷款、赚的钱刚够支付生活开销。”

  “某种意义上,我有点后悔当年开发Viaweb的那段日子,基本没有个人的生活。如果人们谈起我从来没听说过的一些电影,那很有可能是在1995—1998年上映的。因为在那段时间,我就像生活在火星上,整天黏在电脑前写代码。”

  Artix(第一个项目)

  “保罗·格雷厄姆的第一个项目,是希望为艺术品画廊提供在线销售平台。Artix最后以失败告终,当时的画廊老板根本没有把艺术品放到线上销售的意愿。”

  Viaweb(第二个项目)

  “保罗·格雷厄姆想,与其做一些消费者根本不愿使用的产品,为什么不做一些其他的?他们可以将Artix转型为向一些中小企业提供在线电商服务的项目,新的项目Viaweb诞生了,并从保罗的一位朋友那里得到了1万美元的资金支持和法律帮助,出让了10%的股份。”

  “到1996年年底的时候,Viaweb的用户只有70多位,但是这也反映了保罗对于早期项目的态度: 缓慢增长。在用户数量不多的时候,保罗和他的两个同事能够很方便地对产品做出调整。”

  “在Viaweb成立3年之后,当初募集的资金快用完了,与雅虎(Yahoo)4900万美元的交易也很顺利地达成。”

  保罗自己学习和工作的经历,很大程度上决定了YC在成立之后的目标客户。保罗更多的是在拿自己的经历和经验,去寻找那些和当初的自己有相似基因和气场的创业者。所以他经常提到YC的创业者大多集中在25岁左右,并且大多是校友。这与保罗刚开始创业的情况几乎如出一辙。

  每个孵化器都应该有对应的目标人群,因为每个孵化器的背景、创始人和运营人员都不一样。而这些不同在很大程度上决定了这个孵化器将会特别适合哪个细分领域的人群。

  YC=实验

  许多人在猜测保罗·格雷厄姆当初成立YC的初衷。有人说是因为在把Viaweb卖给Yahoo之后,有闲钱,所以想搞投资了。还有人说是因为想再成立一家公司,然后交给当时的女朋友去运营。

  早期YC的合伙人不超过4人。而且由于YC不给创业团队提供场地,所以也不涉及日常的场地运营人员。之后,随着申请和批准进入孵化的项目团队数量越来越多,在项目交流和筛选环节,以及3个月孵化周期中的导师交流(Office Hour)环节,需要更多有经验的人参与。所以在最近几年,YC吸收了校友会以及历届孵化项目的创始人作为兼职合伙人加入。

  “山姆·阿尔特曼(Sam Altman),YC的兼职合伙人之一,曾经作为Loopt的CEO参加过YC在2005年的夏季训练营。特雷弗·布莱克威尔,作为Anybots的CEO,同样以兼职合伙人身份参加YC的面试交流。此外,YC的办公室就是租用Anybots的场地。”

  YC是一场试验

  “这是一场试验。因为我们的投资对象是一群非常年轻的项目创始人,大部分的VC都不愿意投资他们。但是Google和Yahoo很好地证明了学生创业成功的可能性。而且再往下,少部分辍学创业的人也证明了他们和一般的毕业生拥有同样的能力。所以,现在成功创立一家公司的平均年龄在逐年下降。而成立YC的目的之一就是为了经历和验证这个年龄到底可以有多低。”

  而保罗运营YC的方式几乎是他个人经历的翻版:选择25岁左右偏极客型的创业者——因为他自己当初也是哈佛计算机博士毕业,成天喜欢写代码的极客。

  “我喜欢这些年轻人。他们超越了我对于年轻人的测试和评判标准: 他们看上去要比同龄人更加成熟。”

  YC的模式是非常早期的小额投资: Viaweb项目早期也是从保罗·格雷厄姆的朋友那里募集了最初的1万美元,出让了10%的股份。另外,他们还有两个特点。

● 强调校友会的关系维护: Viaweb早期的创始人,包括YC现在的合伙人和投资人,大多都是保罗早年的同学或校友。

  ● 强调敏捷开发,快速迭代: Viaweb的产品原型是在三个月没日没夜的开发节奏下完成的。

  保罗·格雷厄姆的退休

  2014年2月,YC的创始人保罗·格雷厄姆发表声明,将YC的董事长    一职交给山姆·阿尔特曼。山姆是YC 2005年第一批孵化项目Loopt的创始人兼CEO,29岁。

  在YC的官方声明中,有一句细节: 

  “ 我将继续为YC所有孵化项目提供咨询建议,但接下来将会由山姆来领导YC。”

  随着时代的发展,早期创业也在不断发生变化。启动资金和团队成员越来越少,产品上线所需的周期也越来越短,商业模式和之前也不尽相同。同样,孵化创业公司的孵化器和投资机构也必须随之变化。这可能也是YC让山姆·阿尔特曼作为新任董事长的原因: 孵化器到了变革的转折点。

  在YC官方发表的对外声明中,我们看到几个关键点。

  保罗·格雷厄姆

  “让他(保罗)有更多精力处理其他事情。”(“Get his brain back.”)

  保罗不再参与YC的运营,但仍将参与项目的咨询和指导。

  “更多专注于写作。”(“ Focus on his writing.”)

  保罗可以有更多时间专注于写博客和书。

  “一个最大的误解是把YC等同于保罗·格雷厄姆个人。”(“A big misconception is that YC is Paul Graham.”)

  他的离开有助于消除这一误解,有利于YC形成一个独立的公司和商业模式,经受时间的考验。同时,也是为了YC的成长,保罗无力应对YC的快速成长,它需要更加有野心的领袖。

  山姆·阿尔特曼

  “ 比大多数人,包括我自己,更加理解创业公司。”(“ Understands startups better than perhaps anyone I know, including myself.”)

  保罗·格雷厄姆和杰西卡·利文斯顿一直很中意山姆。山姆进入YC的时间仅比保罗·格雷厄姆晚一个月。他是第一批的创业者,对YC的了解和感情无人能及。另外,他身上兼具高效(effective)和乐善好施(benevolent)的特性,这是做早期投资宝贵的品质。另外,外界评价他非常像年轻时的保罗。

  其实这次的人员变更并不是空穴来风,YC之前一段时间在运管方式和内部人员结构上已经逐渐有了变化,在投资方式上表现得尤为明显。

  YC 10年的变化

  YC自2005年成立以来,每年在投资金额、投资方式、项目数量、合伙人上都会有新的政策和变化。我们简单总结了历年来的一些关键数字,希望能找到背后的核心逻辑。

  孵化项目数量变化

  2005—2015年历年孵化投资数量如表1-1所示。

  表1-12005—2015年历年孵化投资数量变化(表略)

  福布斯中文网2013年报道,YC 成功的秘诀在于异常强大的“校友网络”,这一点其他竞争对手很难复制。YC经常有一些社交性聚会和迷你会议。但是随着规模日渐扩大,不可避免的是质量的下降,联系开始弱化,有悖 YC 的初衷。所以,YC项目的数量从2005年成立之初开始直线增长,直到2012年达到顶峰的80家初创企业,再到2013年开始决定控制项目数量,每期在30~50家。

  内部人员结构变化

  在内部人员结构上,YC这些年来也在发生一些变化。YC有13位全职导师,8位兼职导师,1位技术导师和2位法务导师。

  创始合伙人

  保罗·格雷厄姆: 创始人,YC发言人,日常运营。

  杰西卡·利文斯顿: 创业训练营的组织者。看人比较准,YC面试主力。

  特雷弗·布莱克威尔: Anybots创始人,技术咨询。

  罗伯特·莫里斯: MIT CS(Computer Science)副教授,技术咨询。

  一般合伙人

  保罗·布赫海特(Paul Buchheit): 2010年加入,Gmail创始人,天使投资人。

  哈吉·泰格(Harj Tagger): 2010年加入。

  盖瑞·塔恩(Garry Tan): YC的常驻设计师,通过提高YC初创企业的用户体验来帮助他们发挥潜力。

  卡罗琳·利维(Carolynn Levy): 法务。

  克里斯蒂·奈瑟(Kirsty Nathoo): 财务。

  杰夫·罗斯顿(Geoff Ralston): 加入是为了应对2012夏季训练营暴涨的初创企业。

  贾斯汀·坎恩(Justin Kan): 第一届训练营学员,负责市场和推广。

  亚伦·哈里斯(Aaron Harris): 2011年冬季训练营学员,主要负责财务。

  迈克尔·塞贝尔(Michael Seibel): 兼职合伙人,并购经验。

  卡特里娜·马拉纳克(Kathrina Manalac): 2014年加入,任YC外联部总监,负责新生招募与公关事务。

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