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大火•烈火 ——“赤”、“炎”二字趣释

作者:吴东平   出版社:未知  和讯读书
  “赤”字与“炎”字在古代均为描写火势的汉字。

  “赤”的甲骨文作“”,上面为“大”字,下面为燃烧的火焰,即为“火”。可知“赤”是会意字,其本义应为“大火”。金文的赤字为“”,其结构与甲骨文相同,上为“大”,下为“火”,仍然是“大火”的意思。

  《说文解字•赤部》:“赤,南方色也。从大,从火。”饶炯部首订:“南方阳盛之区,其象昭著。火为之行,色赤。赤者,光明显耀也。凡火皆有明著之象,然微则荧荧,大则赫赫,故赤从大火。会意。”许慎将“赤”释为“南方之色”,显然是受古代五行思想的影响。五行家们以五方(东南西北中)配五色(即正色,指青、赤、白、黑、黄),南方为“赤”字。“赤色”不是“赤”的本义,而是“赤”的引申义,“赤”为大火色。古代的“赤色”就是今之朱红色,即比大红色要淡一点的红色。

  古人认为人的心脏的颜色是赤色,因此将“赤”看作是心脏之色。例如《素问•风论》:“其色赤。”王冰注:“赤者,心色也。”

  经大火焚烧后的地方,一切将不复存在。所以古人把一无所有或空尽无物称为“赤”。如《韩非子•十过》:“晋国大旱,赤地千里。”陈其猷集释:“焦竑曰:‘古人谓空尽无物曰赤。’”又如成语“赤手空拳”。古代称出生的婴儿为“赤子”。何谓“赤子”,众说纷纭。一说小孩挣脱母腹来到人间时,身上一丝不挂,即空净无物,所以称为“赤子”;二说婴儿出世时,全身皮肤呈红色,所以称之为“赤子”;三说“赤”通“尺”,比喻孩子很小,故称“赤子”。我们认为前两说比较可信。

  在汉字中还有一个与“赤”字意义相近的字,就是“炎”。“炎”字甲骨文为“”,金文为“”,小篆为“”。从文字结构来看,“炎”始终没有变化,均与金文的结构相同,从二火,即“火”上加“火”,像熊熊烈火燃烧的情形。《说文解字•火部》:“炎,火光上也。从重火。凡炎之属皆从炎。”所谓“火光上”就是火焰越烧越大的情形,即烈火。所谓“从重火”,即“炎”字由两个“火”字组成。

  我们常常自称“炎黄子孙”,所谓“炎”,就是“炎帝”,这说明炎帝比黄帝更出名。

  炎帝姓姜,曾经发明耒(lěi)、耜(sì),并教会万民耕作。传说炎帝曾经发明野火烧荒,由于炎帝族有这样一段刀耕火种的经历,所以他们才崇拜火,进而以太阳为图腾,并以表示烈火的“炎”为自己的族号。

  炎帝族应当是确实存在的一个部族,发祥于黄河中游的仰韶文化,很可能就是他们创造的文化。他们同西北羌族有渊源关系,都以羊为图腾,所以他们姓姜。他们在向东发展时逐步走向以农业为主的宅居生活,所以又号为神农氏。

  由于“炎”为烈火,其温度很高,“炎”又引申为“热”的意思。如王安石《和平甫舟中望九华山二首》之二:“此山高且寒,五月不觉炎。”

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